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食品和汽油的价格正在急剧上涨。下一个是医疗保健吗?

通货膨胀正在加剧,推高了汽油和食品的价格。美国经济中有一个领域的表现尤其奇怪:医疗价格的增速首次明显低于整体经济价格的增速。

根据非营利医疗保健分析集团Altarum的数据,2021年10月,医疗保健服务的价格同比上涨2%,而所有消费品的价格同比上涨6.2%。

但专家们表示,医疗价格的大幅上涨仍有可能出现,只是因为医疗保健行业的独特特点才会推迟。

在过去的30年里,消费者价格的上涨速度几乎从来没有快过医疗通胀。医疗通胀衡量的是医疗服务价格的变化,从看医生、做手术到处方药。如果有的话,情况正好相反,尤其是在经济低迷时期;例如,在2008年金融危机之后,整体通胀放缓至几乎为零,但医疗价格继续以2%至3%的速度增长。

事实上,自2010年以来,整体经济和医疗保健的价格或多或少是同步变化的——直到2020年春季。

不过,尽管这听起来像是医疗行业正在从普遍通胀中得到一个可喜的喘息,通胀给商界和政界领导人带来了如此多的担忧,但现实似乎不那么令人放心。这种相对缓慢的医疗价格增长可能只是海市蜃楼。而且,如果医疗保险的通货膨胀最终赶上了整体经济的发展,病人将在很大程度上成为为之买单的人。

为什么医疗通胀会很快加速

推动其他经济领域价格上涨的同样问题——供应链成本上升、空缺岗位难以找到工人——也存在于医疗保健领域。劳动力危机尤其严重,鉴于有许多护士和医生在大流行期间离职,这种危机不太可能在短时间内消失。

Chartis集团最近的一项调查发现,99%的农村医院表示他们正在经历人员短缺;其中96%的人表示,他们最难找到护士。这迫使医院提高他们的工资和福利,或者从旅游护理公司雇佣临时工,这些公司的费用比正规的全职员工要高得多。由于新冠肺炎疫情,购买个人防护装备和其他用品的成本也有所上升。

医院想要通过引进更多的资金来弥补这些更高的成本。虽然他们在2020年3月和4月诊治的患者数量急剧下降,但患者数量已经恢复到接近大流行前的水平。增加它们提供的服务的方法只有这么多,尤其是在员工危机之际。

另一种选择是试图向医疗保险公司收取更多的费用来进行治疗和治疗,特别是那些直接与医疗保健提供者协商价格的私人保险公司。

因此,虽然价格上涨可能还需要一段时间才能影响到患者,但他们很可能会——只是时间上的延迟。

特别是对医疗服务而言,供应成本上升或劳动力短缺等通胀压力首次出现时,与医疗保健价格实际感受到通胀压力之间存在时间差。

在其他经济领域,通货膨胀和成本上升很快就会波及整个市场。如果今天牛肉的价格上涨,餐厅明天就可以提高汉堡包的价格。如果他们找不到炸薯条厨师,需要提高工资来吸引新员工,餐厅可以立即提高薯条的价格。

但是,医疗保健服务的价格是预先设定的,在保险公司和服务提供者之间进行谈判后,或者在政府对医疗保险等公共项目发布新规定后,将其写入有约束力的合同中。这些价格通常会持续一整年,直到下一轮谈判确定下一年的新价格。

Altarum的通胀专家告诉我,2022年计划的谈判将决定目前的通胀危机最终在多大程度上影响医疗价格。

这些通胀驱动趋势,如劳动力成本上升,只是在2021年全年加速。在过去的十年里,医疗保健价格一直以大约1%到2%的速度增长。在过去的18个月中,医院和医生的价格已经超过了3%的通货膨胀率。Altarum的专家说,他们正在观察医疗保健价格最终是否会像目前其他经济领域一样,以5%到7%的速度增长,这将是1993年以来的最快速度。

这种历史性的医疗通胀最终将以两种截然不同的方式提高患者的成本。首先,如果保险公司与保险公司协商提高保费以弥补其不断增加的成本,保险公司就会转而提高其客户的保费。

但患者也更直接地感受到成本的上升,因为他们被要求为自己的医疗保健支付更多的钱。对于参加商业健康计划的1.8亿美国人来说,免赔额和其他费用分摊额一直在稳步上升。与此同时,被认为保险不足的美国人——这意味着他们有保险,但如果他们有医疗紧急情况,保险不一定会为他们提供足够的经济保护——的数量一直在增长。

因此,如果医疗价格最终以历史性的速度上涨,消费者在支付保费和领取处方时都将感受到这一点:他们最终将受到双方的挤压。



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